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燃料再次泄漏 美登月火箭或推迟数周发射

新华社北京9月4日电 美国国家航空航天局(下称美国航天局)3日说,美国新一代登月火箭“太空发射系统”当天因燃料泄漏问题被取消发射。这是该火箭一周内第二次因故障被取消发射,下次尝试发射最早要等到10月中旬。

此次发射原定于美国东部夏令时3日14时17分(北京时间4日2时17分)开始,火箭在两小时窗口期内运载“猎户座”飞船从佛罗里达州肯尼迪航天中心发射升空,执行“阿耳忒弥斯1号”无人绕月飞行测试任务。

据美联社报道,发射任务团队当天黎明时分开始向火箭加注超低温液氧和液氢燃料,但没过多久,火箭底部发动机部位突然出现大量液氢泄漏。

按美国数字趋势网站的说法,泄漏发生在早上7时30分左右。工程师们随后阻断液氢流动,对相关部位重新密封,但当燃料再次流动起来后,泄漏问题重现。当时,液氧罐已加注56%的燃料,液氢灌则加注了8%。工程师们为增加管道压力,一度向输送管道加氦。前后3次尝试解决问题失败后,当地时间3日11时17分,发射任务负责人查莉·布莱克韦尔-汤普森宣布取消发射。

“阿耳忒弥斯1号”任务管理人员迈克·萨拉芬告诉媒体记者,眼下判断泄漏原因为时尚早。不过,他认为可能与有人当天早些时候向发射台推进剂装载系统发送错误指令有关。该指令导致液氢管道意外过度增压数秒,压力值超过正常值两倍,某连接处垫圈可能因此受损。

萨拉芬说,当空气中氢浓度超过约4%时,就存在易燃风险,而这次泄漏的液氢量很大,导致周边空气中的氢浓度在8%至12%之间,“这不是一个可控的泄漏”。

据《纽约时报》报道,“太空发射系统”8月29日因故障被推迟发射时,也出现过液氢泄漏,但泄漏量较小。另外,“太空发射系统”使用的发动机和固体火箭助推器在设计上与美国航天飞机基本相同,相关技术的研发时间可追溯至约半个世纪前,而航天飞机也饱受液氢泄漏问题困扰。

依据萨拉芬的说法,为解决最新出现的上述技术问题需“工作数周”。美国航天局局长比尔·纳尔逊3日早些时候说,如果取消本次发射计划,下一次尝试发射需至少等到10月中旬,部分原因是避免与定于下月初向国际空间站派驻宇航员的日程安排发生冲突。  

另据路透社报道,在太空领域,发射当天出现延迟和故障的情况并不罕见。平均而言,天气等任何原因导致发射被取消的几率约为三分之一。

“阿耳忒弥斯”是美国政府2019年宣布的新登月计划,最初计划在2024年前将美国宇航员再次送上月球。由于预算不足等原因,美国航天局去年11月宣布,美国宇航员重返月球可能比原计划推迟一年,最早于2025年登月。在宇航员登陆前,美国航天局计划进行代号为“阿耳忒弥斯1号”的无人绕月飞行测试和代号为“阿耳忒弥斯2号”的载人绕月飞行测试。(王鑫方)

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